Istočna konferencija: Igralište Clevelanda

Ostalo je još nekoliko dana do početka nove sezone i vreme je da se predstave ekipe iz obe konferencije. Kao i prošlog oktobra, prva na redu je Istočna konferencija, objektivno slabiji dio NBA lige. Na Istoku će i ove godine glavna zvezda biti igrač Cleveland Cavaliersa LeBron James, osoba koja već sedam godina vrši teror nad ostatkom konferencije. Naime, toliko dugo ekipe u kojima on igra (ranije Miami Heat, već tri sezone Cleveland Cavaliersi) igraju i finale lige, čime se svrstao u red uz svega šest igrača legendarnih Boston Celticsa iz ’60-ih godina prošlog veka koji su imali isto ili bolje dostignuće. Njegov uspeh je ipak mnogo veći jer je liga tada još uvek bila mlada i sa svega osam do devet ekipa, naspram 30 koliko ih trenutno ima.

Kao i prošle sezone, kada smo sa 100% uspešnosti pogodili favorite i moguća iznenađenja, i razočarenja, i sada ćemo pokušati da damo odgovore na ista pitanja, ali je sada je još teži posao pred nama. Naravno, mora se napomenuti da se analiza vrši na osnovu trenutnog stanja. Svaki trade, povreda ili neke trivijalne stvari poput svađa između saigrača ili eventualnih problema u upravi (a Istočna konferencija ima potencijala za to) mogu potpuno da promene stvari u toku sezone. Najbolji primer prošle sezone je bio veliki trade koji je napravio GM Kingsa Vlade Divac koji je najveću zvezdu ekipe i All-Star igrača DeMarcusa Cousinsa prosledio u New Orleans Pelicanse i time svojoj ekipi na neki način odredio sudbinu visokog biranja na draftu. Najbolji primer neslaganja u toku sezone smo videli u ekipi Chicago Bullsa, koji i pored tri velike zvezde u svojoj postavi (Butler, Wade i Rondo) jednostavno nisu “kliknuli”, playoff je jedva dostignut, a nakon toga su, i pored velike borbe, ispali u prvom kolu od Bostona. Sjajan primer neslaganja smo ponovo imali na Istoku, gde je GM New York Knicksa Phil Jackson, legendarni trener Chicago Bullsa i LA Lakersa, cele sezone vodio bespotreban rat sa glavnom zvezdom tima Carmelom Anthonyjem. Rezultat svega je bila još jedna sezona bez doigravanja za Knickse, iako je, makar na papiru, delovalo da ekipa koja u svojim redovima ima i nekadašnjeg MVP-a lige Derricka Rosea, Kristapsa Porzingisa i Joakima Noaha može puno više.

Ali to je sve bilo prošle sezone. Ove godine desilo se nekoliko velikih stvari na Istoku, uglavnom negativnih ako bi se gledala cela Istočna konferencija. Nekoliko All-Star igrača je otišlo u timove Zapada, a sve što je vredelo i bilo slobodno je završilo u vicešampionskoj ekipi od prošle godine, Cleveland Cavaliersima, od kojih ćemo i započeti analizu.

Ovo je bilo veoma burno leto za Cavse. Prvo je GM David Griffin, sa kojim je i LeBron James imao jako dobre odnose, dobio otkaz. Nakon toga su se pojavile priče da bi ovo mogla biti poslednja sezona Jamesa u Cavsima i da bi najbolji igrač lige mogao otići u LA Lakerse. Uz stalne priče oko odlaska Kevina Lovea, startnog krila Cavsa, situacija nije baš delovala idilično. Pored svega, klupa Cavsa delovala je još gore nego ranije, a vrhunac krize se desio kada je i startni play, All-Star i druga zvezda ekipe Kyrie Irving tražio trade. A onda se situacija potpuno okrenula na stranu tima iz Ohia. Irving je trejdovan u konkurentni Boston, ali je u Cavse stigao Isaiah Thomas, turbo play Celticsa. Pored njega je stigli su i Jae Crowder (takođe iz Bostona) i Jeff Green iz Orlanda, a šlag na tortu je bilo dovođenje slobodnih igrača Derricka Rosea i LeBronovog „klasića“ i bivšeg saigrača iz šampionske ekipe Heata – Dwaynea Wadea. Cavsi sada deluju jače nego ikada u svojoj istoriji, ali taj epitet treba potvrditi i u doigravanju. Slobodno se može reći da su Cavsi apsolutni favoriti za osvajanje titule šampiona Istoka, a sada su već i ozbiljan konkurent Golden State Warriorsima sa kojima već tri godine igraju NBA finale. Nikada se u istoriji lige pre Warriorsa i Cavsa nije desilo da iste ekipe igraju u velikom finalu tri godine zaredom, a veoma je moguće da će se ove dve ekipe i četvrti put zaredom naći u završnim duelima. Ono što je loša vest za hrvatskog centra Antu Žižića, koji je također u sklopu tradea za Irvinga stigao u Cleveland, je to da će trener Tyrone Lue sve karte baciti na small ball postavu pa će Love igrati startnog centra, dok će mu Tristan Thompson biti prva izmena. Reklo bi se da Žižića čeka godina koju će da prosedi na klupi ili koju će provesti u Razvojnoj ligi.

Kada bi morali potražiti ozbiljne konkurente Cavsima koje nudi Istočna konferencija, to bi pre svega bili Washington Wizardsi, za koje smo prošle sezone bili retki koji su verovali u njih (i pored katastrofalnog otvaranja sezone) i Miami Heat – ekipa koja je drugi deo sezone odigrala na nivou najboljih ekipa u celoj ligi, ali čija je toliko loša prva polusezona uticala da se ipak ne plasiraju ni u doigravanje. Krenimo od sastava iz glavnog grada.

Tinjajuća netrpeljivost između dve glavne zvezde tima Johna Walla i Bradleyja Beala, kao i očajan početak sezone, svela su očekivanja javnosti i navijača pre godinu dana na minimum. Tokom sezone su se stvari toliko promenile da je Washington završio kao četvrti na Istoku, a da su samo malo ranije ušli u formu, ni treće mesto ne bi bilo nedostižno. Sada je situacija takva da su Wizardsi favoriti za jedno od mesta iza Cavsa koje nose i prednost domaćeg terena u playoffu. Osnova ekipe je ostala ista, od bitnih igrača nije niko otišao, a od igrača koji mogu da čine razliku stigli su bekovi Jodie Meeks i Tim Frazier, kao zamene za glavne zvezde tima. Videćemo kako će se snaći sa teretom favorita koji im daje Istočna konferencija, ali sa razigranim Wallom ova ekipa sigurno može daleko.

Druga ekipa od koje se može očekivati još veći napredak je ona Pata Rileya i Erica Spoelstre – Miami Heat. Sa upravo izabranim MVP-om Eurobasketa koji igra u životnoj formi, Goranom Dragićem, kao i sa odlično izbalansiranom ekipom koju na parketu predvodi još Hassan Whiteside, a sa klupe Tyler i James Johnson, oni bi morali da nastave tamo gde su stali krajem prošle sezone kada su samo zahvaljujući očajnom prvom delu sezone ostali bez doigravanja. Zvuči neverovatno da su prvi deo sezone imali svega 11 pobeda i 30 poraza, a u drugom delu potpuno obrnuto – 30 pobeda uz 11 poraza! Svi glavni igrači iz prošle sezone su tu i sada su očekivanja mnogo veća. Nemojte se čuditi da Heat bude među prve četiri ekipe ove sezone.

Tim koji je pored Cavsa bio najviše pod lupom javnosti ove sezone su legendarni Boston Celticsi i pre svega njihov GM Danny Ainge. Ekipa je doživela velike promene, a od 12 igrača koji su imali najveću minutažu u toku sezone ostala su samo četvorica. Sve ostalo su novi igrači. Dovedeni su All-Star igrači Cavsa i Jazza, Kyrie Irving i Gordon Hayward. Ako računamo da su stigli i jako korisni Marcus Morris iz Detroita i Jayson Tatum sa drafta, dolazimo do toga je ova ekipa solidno “skockana”. Ono zbog čega su u našoj analizi oni ipak iza ovih ranije predstavljenih je činjenica da sve to treba ponovo lepo uklopiti, a svako “ispadanje” (povrede) iz ove priče značajno će se odraziti i na rezultate ove ekipe. Ipak, računajući i na trenersku genijalnost Brada Stevensa, očekivanja za ovu ekipu jednostavno moraju da idu visoko.

Nakon predstavljanja favorita koje ima Istočna konferencija, sada treba da vidimo ko može predstavljati potencijalno iznenađenje. Prošle godine smo bili izuzetno uspešni u tom predviđanju, pa ove godine sa velikom sigurnošću možemo reći da su Charlotte Hornetsi i Philadelphija 76ersi sigurni učesnici playoffa.

Kao i dok je bio igrač, Michael Jordan teži tome da napravi veliku košarkašku priču, a upravo to radi u Charlotteu. Doveden je posrnuli All-Star centar Dwight Howard, kome bi ovo mogla biti i poslednja šansa da povrati makar deo ugleda koji je stekao igrajući u Orlandu kada je bio i trostruki defanzivni igrač godine. Možda će autoritet najvećeg igrača svih vremena uticati na pomalo razmaženog centra da se potpuno posveti košarci. Pored njega u ekipi je i Michael Carter Williams koji takođe traži način da pokrene svoju karijeru, ali i velika nada sa ovogodišnjeg drafta, Malik Monk. Pored prve zvezde ekipe Kemba Walkera, tu je još nekoliko solidnih igrača kao garant da se ove godine mora uraditi više nego prethodne godine kada su završili na razočaravajućem 11. mestu. Veliki problem će biti povreda all-round igrača Nicolasa Batuma koji će sa terena odsustvovati šest do osam nedelja zbog operacije lakta, ali playoff im svakako ne bi trebao promaći.

Druga ekipa na koju bi Istočna konferencija trebala da obrati pažnju je i nama veoma zanimljiva ekipa Philadelphija 76ersa. Dosta je bilo Procesa, ekipa je sastavljena i sada bi postsezona morala da bude prioritetan cilj ove ekipe. Kako trenutno stoje stvari, Dario Šarić, kome je po opštoj oceni nepravedno izmakla nagrada za rookieja godine, u drugu sezonu će ući najverovatnije kao “šesti igrač”. Tako je bilo i prošle sezone, da bi se kasnije tokom prvenstva utvrdilo da je najbolje da igra kao starter, što je Šarić odlično iskoristio. Na veliku scenu stupaju Ben Simmons i Markelle Fultz, a od povreda bi napokon trebalo da se oporavi i Joel Embiid koji je prošle godine u svojih 30-ak utakmica pokazao puno. Pristigli su i iskusni šuter JJ Redick iz Clippersa, kao i Amir Johnson iz Bostona. Imaju zaista ogroman potencijal, a uz nekoliko iskusnih igrača koji su sada u postavi može se očekivati određeni balans i rutina koji su nedostajali prethodne, kao i nekih ranijih sezona. Ako ostanu zdravi, što je u ekipi 76ersa veliki problem, borba za doigravanje je sasvim realna. Za nešto više će ipak morati da pričekaju još neku godinu.

Mesta u playoffu bi trebalo da budu popunjena sa ekipama Milwaukee Bucksa i Toronto Raptorsa, a sada dolazimo i do ekipa za koje će i Istočna konferencija biti preveliki zalogaj.

Tu se pre svega misli na Chicago Bullse i Atlanta Hawkse. Bullsi su nakon razočaravajuće sezone i plasmana u doigravanje koji je do poslednjeg susreta visio o koncu ostali bez velikog broja igrača. Jimmy Butler je otišao u Minnesotu za bivšim trenerom Thibodeauom, Dwayne Wade se pridružio Cavsima, a Rajon Rondo je otišao kod bivšeg saigrača iz Kingsa DeMarcusa Cousinsa u New Orleans. Zvuči gotovo kao šala da je glavni igrač ekipe Robin Lopez, za koga je trener Bullsa Fred Hoiberg mislio nakon tradea da je u pitanju mnogo poznatiji Brook Lopez, kao i Španac crnogorskih korena Nikola Mirotić. Tu su još prospekt sa prethodnog drafta, još uvek nedovoljno dokazani Denzel Valentine, kao i novopridošli (i povređeni) Zach LaVine iz Timberwolvesa i Justin Holiday. Ipak, najveća nada se gaji za rookieja iz Finske Laurija Markkanena koji je na ovom EP pokazao o kakvom se potancijalu radi. Nažalost, to sigurno neće biti ni blizu dovoljno da se ova ekipa uopšte nađe u bilo kakvim kombinacijama za playoff i mnogo je realnije da će Istočna konferencija gledati borbu Bullsa sa Brooklyn Netsima i Atlantom za izbegavanje “fenjera” na kraju sezone.

I tu dolazimo do tužnih Atlanta Hawksa. Ekipa koja je do pre tri godine delovala izuzetno, i koja je imala mnogo veće ambicije, upala je u „crnu rupu“ iz koje se ne nazire izlaz. Kako stoje stvari, čini se da su dotakli dno. Iako su od starosedeoca, koji su prethodne godine bili peti na Istoku, tu još uvek neki igrači od kojih je najveća zvezda Dennis Schroeder, ekipa jednostavno ne deluje dovoljno ubedljivo. Stigli su Marco Bellineli, Dewayne Dedmon, kao i Ersan Ilyasova i Luke Babbitt. Solidno, ali ne i previše dobro. Ako će i startna postava biti donekle prihvatljiva, rezerve će verovatno biti takve da će se svaka zamena primetiti u negativnom kontekstu. Kako stoje stvari, Hawksi će ovu godinu provesti u čekanju sledećeg drafta i eventualno krenuti u novi rebuilding jer od ove ekipe se ne može mnogo toga očekivati.

Pored njih, moramo spomenuti i Indiana Pacerse, ekipu za koju će nastupati Bojan Bogdanović, i New York Knickse, čiji fanovi su već jako dugo nezadovoljni.

Indiana je posle dosta čudne sezone u doigravanje ušla kao sedma, ali su tu naleteli na “policajca” Istočne konferencije, ekipu Cavsa. Ono što je sledilo u doigravanju i pored poraza u četiri vezana meča je bilo ohrabrujuće za navijače Pacersa jer su oni u prvom kolu zapravo pružili najveći otpor Cavsima. Početak jula je značio i kraj ljubavi GM-a Larryja Birda sa Indianom, a redom su odlazili prva zvezda ekipe Paul George, Monta Ellis i  Jeff Teague. Stigli su na mestu playa Daren Collison i Cory Joseph, koji bi ove godine mogao i te kako da profitira, kao i Victor Oladipo i Bojan Bogdanović. Kompletna spoljna linija je promenjena, pa iako su stigli solidni igrači, deluje da su slabiji nego prethodne godine. Tu su još Miles Turner, Thaddeus Young, nepredvidljivi Lance Stephenson i Glen Robinson III, kao i Al Jefferson od prošle godine, ali se čini da to ovaj put neće biti dovoljno za playoff. Bogdanović prošle sezone nije napravio očekivani iskorak ni u Netsima ni u Wizardsima, i ove sezone će imati priliku da popravi utisak. Po tom pitanju, deluje da Istočna konferencija ne nudi bolju ekipu.

I konačno, tim iz Velike Jabuke – čuveni Knicksi. Posle celosezonskog prepucavanja između Phila Jacksona i Carmela Anthonyja, rezultat je bio – odlazak obojice! Prvo je nogu povukao Jackson, da bi saga oko Carmela bila završena tek skorije, odlaskom u Oklahomu. Glavna zvezda ekipe će biti Letonac Kristaps Porzingis, a pored njega od igrača iz prethodne sezone treba očekivati veći doprinos Courtneyja Leeja i Joakima Noaha. Od novih igrača tu su centar Enes Kanter i Tim Hardaway Jr., a za očekivati je da proigraju Willy Hernangomez i Michael Beasley. Na žalost Njujorčana, to je i dalje nedovoljno za bilo šta, zbog čega je sasvim realno da Knicksi ni posle ove sezone neće igrati mečeve od sredine aprila kada se završava regularni deo sezone.

Do početka sezone ostalo je još veoma malo vremena, a mi se nadamo da smo vam ovom analizom makar malo pomogli da objektivno sagledate u kakvom je stanju Istočna konferencija. Analiza Zapada nalazi se ovdje.

 

Autor: Srđan Nikolić

 

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *